简明经济学笔记

最近看完了一些关于经济学原理的书籍。看这些书的目的有二:一是理解经济学家看待和分析这个社会运作方式的逻辑,二是为了不被经济学家欺骗。

经济学主要分成微观经济学和宏观经济学两部分。微观经济学研究个人和企业的经济活动,宏观经济学则是研究经济整体。

微观经济学给出的重要启示是,市场是一种不完美但非常有用的制度,社会可以通过市场来使其稀有资源得到分配。市场也会带来人们不愿意看到的结果,比如垄断、不完全竞争、污染和贫富差距等等。政府在需要的时候可以扮演干涉市场的角色,但不一定能取得想要的结果。面对微观经济层面的问题时,最重要的是务实,不要被意识形态之争干扰。

打着经济学家幌子的骗子,会用意识形态来掩盖真正的经济学问题。例如如果政府需要增加收入,应该向个人还是企业征税?这个问题很容易变成究竟更该关心人民还是企业的政治辩论。然而更该仔细考虑的是,实际上是哪些人最后来支付这笔税款。这需要详细的分析和数据支持,而不是靠仅仅讲一两个新闻故事就可以做结论。任何的经济决策应当建立在这种务实的态度之上,市场中理性人的自利行为是一种非常强大的力量,然而也需要适当的引导,才能给社会带来各种好处。

取舍是不可避免的,现代经济社会中,人们有各种各样的技能和欲望,满足所有人是不可能的。真正的问题是如何协调决定生产什么,如何生产以及为谁生产。我们必须承认规模经济和全球化给这个时代带来的好处,尽管从个人价值取向方面我们可以指出全球化仍然有各种不公平和弊端,然而不加入这场变革带来的伤害是更大的。

价格是供需互动的体现,管制价格或是指责企业没有流淌道德的血液都不是好的决策。找出供需的核心矛盾和隐藏的成本问题,才有助于引导市场往人们期待的方向发展。工资也不是使劳动力需求移动的原因,工资的均衡点是由该市场的劳动力供给量和劳动力需求量来决定的。对个人的职业选择而言,明白这个道理也是有意义的。

这个时代,人们将面临的最大问题之一是人口老龄化带来的劳动力供给不足以及养老问题。每个家庭最重要的经济决策就是为退休生活而储蓄,而这个策略只有一次机会。个人投资没有真正的最佳策略,不过理解复利的力量并尽早开始存些钱是一件重要的事情。

企业筹资的主要来源是留存收益,向银行借钱、发行债券以及有价证券。留存收益通常也就是企业的利润,这也是最健康的来源。向银行借钱受到宏观经济政策的影响,发行债券对于稳定和高获利的企业来说,也是不错的选择。有价证券较长见的形式就是股票,卖股票通常是初创、小型公司募资的一种方式。小公司通常会卖一些股票给专业投资人,例如创投公司或是想把钱投入的“天使投资人”。小公司在成长过程中,通常需要大笔资金以维持成长动能,这时就是公司上市在公开市场卖股票的时候。公司只有完全站稳了,才较可能利用本身的利润、债券或举债(在某些情况下)来做资本投资。募资与投资是特别重要的,因为实物资本与创新来自投资,投资对扩大生产力及提高生活水平有重大贡献。

不要总盯着那些大公司看,在500人以上规模的企业工作的职工总数,还远占不到全国工作人员总数的一半。每年有几十万家新企业成立,也有几十万家企业倒闭,倒闭的企业里甚至会有几百家500人以上的。这才是组成这个社会经济活动的现实,不要被杂志和新闻扭曲了对现实情况的理解。

无论如何歌颂竞争,企业通常试图避免竞争,因为这关系到定价权。如果成本被转嫁给消费者,消费者就会要求政府介入来鼓励企业竞争。产业竞争也不适合于所有行业,比如公用事业里产业竞争就很难运作的好。即便在西方国家里,公用事业是依法民营的,但也受到政府的严密管控。例如自来水,电力,铁路和航空业都是自由竞争无法自然良好运转或者可能会带来弊端的行业,需要管制。这种行业共同的特征是依赖于某种大规模的网络建设,建设网络的成本是高昂的,但运营成本通常并不高。成本加成管制法和价格上限管制法是通常使用的管制手段,尽管这两种手段也各有弊端。

环境和创新是经济中的外部性因素。当使用命令与控制的政策手段去调节环境污染这样的外部性因素时,管制者无法回避的问题是如何考虑产业利益,这其中的核心问题仍然是最终的成本会由谁来承担。政府征税本质上是让纳税人为公共物品付费,而无论个人是否需要这种公共物品。这里面的问题是如果征税过多,则会出现贫穷陷阱。相比起贫穷,人们更多关注收入不均的问题,这影响到人们对公平性的感受。在一个公平的社会,报酬和不平等不应该受到出生,家庭背景和运气的摆布,而应该与人们的努力和技能有着合理的因果逻辑联系。

经济活动中,风险存在的本质原因是信息不完全,信息技术的发展确实会深刻影响到每个人的经济行为,一个信息完全的世界不会很快到来,但历史上从未如此快速地向这个方向前进,这是这个时代最显著的变化。

民主的缺陷从经济学的角度来看,就是每个投票人的理性行为应该是不投票。无论表面上的政治信息如何,对该信息花费更多成本都是不值得的,因为你手中的一票几乎没有机会影响选举结果。即便是在美国这样的国家,从投票率也能看出这个问题,这能解释为什么选举需要花费如此巨大的资金成本和时间成本,本质上都是投票率的问题。所以不要迷信民主,这并不是唯一可以运转良好的制度。

宏观经济关注四个目标:经济增长、充分就业、物价稳定和国际收支平衡。

经济增长同样有复利效果,在最乐观的情况下,再过五十年,最贫穷的国家仍然会严重落后于富裕国家。

任何国家都需要金融资本来满足国内实物资本的投资需求和政府借款,主要的两个金融资本来源是国内储蓄和国外资金流入。吸引外资进入是一国发展的重要动力,因为当外资进入不够时,政府应对的宏观政策只有几个选择:降低财政预算赤字,即意味着要加税或者减少支出;或者要想办法提高国内储蓄率,节制消费;或者让企业自备扩张资金,即意味着收紧银行贷款。这几个选择都不是很好,都会影响经济的增长。

通胀是什么?当过多的金钱追逐过少的商品时,总需求高于潜在GDP,整个消费价格就会表现为上涨。通胀不是通过货币政策最难解决的问题,通缩才是。

李嘉图等价定理(Ricardian Equivalence)认为,当人们注意到政府预算赤字偏高时,会预期到政府将在未来某个时间点增税,因此必须增加储蓄。中国目前的情况是似乎大多数人还没意识到这一点,因为人们并没有真正去关心政府的预算报告,然而这个情况迟早会出现。

M1货币包括通货,旅行支票和个人支票账户。M2是更广义的货币,由M1再加上储蓄账户。

中央银行的三个主要工具是法定准备金(reserve requirement)、贴现率(discount rate)和公开市场操作(open market operation)。美国在应对2007-2009年的经济衰退时,新发明了量化宽松(quantitative easing)。

1944年7月签订的《布雷顿森林协定》(Bretton Woods Agreement),创立了国际货币基金组织(IMF)与国际复兴开发银行(又称世界银行)。起初,IMF的工作之一是使汇率固定在适当水平,所有货币都可以以某个比率兑换为黄金。然而,当经济力量想调整汇率时,IMF就无法将汇率维持在固定水平。1973年开始允许汇率浮动,意即汇率主要由供给与需求来决定,政府偶尔干预。

汇率将影响人们在其它国家投资的意愿,主张汇率完全由市场决定是一些人的主张,这也是美国多数时候的汇率政策。然而这个问题上,一些中国的傻公知错的离谱,人民币的汇率无论如何是不能轻易放开管制的。汇率的陷阱在于对于美国来说,汇率对其经济影响其实不大,因为美国的大部分经济活动都是在国内进行的。对于进出口额占GDP很大比例的国家来说,任由汇率在市场中自由浮动,将有可能带来巨大的灾难。

经济学不是为了满足人们期望的学科,只是有助于我们了解这个世界的一种思考方式。