为什么应该开发工具?

通常我们都喜欢说开发产品,而不习惯于说开发工具。

而实际上从技术角度来看,开发和改进用于产品开发以及运营的工具才是本质任务。这无论从机械时代,蒸汽时代乃至今天的电力以及信息时代的历史变迁来看,开发代替和提高手工劳动的效率的工具,都是技术进步所承载的根本使命。

如果将工业产品的特性开发与制作工业产品或为其提供动力的工具开发混淆在一起,实际上可能造成的后果是资源配置的浪费和混乱,以及缺乏可持续性的发展动力。从长远来说,是种成本的浪费甚至会造成错误的判断。

有一个或许不是太恰当的例子来说明这个问题,那就是爱迪生对于交流电系统的判断。对于爱迪生,其实能加在他身上的标签很多,科学家,发明家和商人等等都有所体现,甚至爱迪生也可以说是一位优秀的工程师。爱迪生设计的白织灯开启了一个新的照明时代,但却对特斯拉提出的交流电系统不屑一顾。从爱迪生对交流电抱有的态度来看,至少有两个问题。第一,当时大部分人认为在实践中是不可能使用交流电的,而这些人大部分都是主要专注于使用直流电的工业产品设计和开发,也就是说,他们对产品背后的技术动力的改进并不是投入大量精力关注的,所以也很倾向于接受一个简单的否定结论。第二,爱迪生交给特斯拉的任务是继续完善直流电系统的性能,当时使用直流电的照明系统存在的问题是,因为直流电无法远距离的情况下传输能量,所以如果照明灯和发电站相距超过1公里,就无法得到足够的电流发出强光。这其中原因也许是爱迪生在他的直流发电机的改进上已经投入太多金钱而不能自拔,但从另外一个角度来看,这是未能专注于工具和技术本身改进的后果。这样的偏执判断最终使爱迪生输掉了直流和交流发电之争。

将这样的事情放到今天类比于一些以计算机以及互联网技术作为生产基础的公司来看,观察一下20年里的变迁也许能发现,凡是只关注产品特性,而不注重生产特性的工具开发和改进的公司,最终都已经落败了。这其中的问题在于面对市场上同类的竞争产品时,支撑产品开发的工具品质,同时决定了产品开发的效率和品质,也决定了其竞争力。

对手工艺品来说,也许传统的制作方法和工具更有其独特的价值,但对于工业产品而言,技术的本质任务就应该是开发和改进用于生产的工具。可惜很多国内打着技术名号的企业,大部分其实对这一点并没有太多认识,只是抱着希望一个产品尽快诞生,捞一票就闪人的心态在做事。 不过从另一方面来说,开发和改进工具其实比利用人力加粗糙工具来进行生产也要难很多。